La Tierra no era como la conocemos hoy en día...

Observa el siguiente mapa del mundo. Puedes ver cómo la Tierra está formada por masas de tierra más o menos diferenciadas, llamadas continentes.

Pero no siempre tuvieron esa forma ni ocuparon ese lugar. Durante la era mesozoica, cuando aparecieron los primeros dinosaurios en la Tierra, los continentes estaban unidos en un único supercontinente. Entonces, ¿cómo llegaron a su forma y posición actual? ¿Es que la Tierra se mueve bajo nuestros pies? Sigue leyendo y descubrirás qué es la tectónica de placas y cómo se han ido moviendo los continentes.

Tradicionalmente, en gran parte de Europa y América Latina se adopta el modelo de los 6 continentes, que divide a la Tierra en 6 masas de Tierra diferenciadas: África, América, Antártida, Ásia, Europa y Oceanía. Aunque en realidad no existe una única forma de definir el número de continentes y hay varios modelos que tratan de razonar una solución. 

¿Piezas de un puzle?

Y ¿no te parece que los continentes se asemejan a piezas de un puzle que podrían encajar unas con otras?

Eso mismo pensó Alfred Wegener antes de formular su famosa teoría de la deriva continental. Wegener sospechó que los continentes podrían haber estado unidos en el pasado formando un único supercontinente llamado Pangea que se fragmentó durante el período jurásico, originando más tarde los continentes actuales. Se basó, entre otras cosas, en la forma de los continentes actuales que parece como si encajaran entre ellos y en el parecido de los fósiles encontrados en los continentes del hemisferio Sur. 

 



 

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Los continentes actuales no siempre han estado en el mismo lugar ¿Qué es la tectónica de placas?

La teoría de la deriva continental formulada por Wegener tenía mucho sentido pero no pudo explicar cómo se producía este desplazamiento de las masas continentales unas respecto a otras. Surge entonces la teoría de la tectónica de placas. Esta teoría da una explicación a la presencia y a los desplazamientos que se observan entre las placas tectónicas que forman la superficie de la Tierra.

Pero, ¿qué son las placas tectónicas? La capa sólida y más superficial de la Tierra se llama litosfera y está dividida en varias placas llamadas placas tectónicas que se desplazan unas respecto a otras con velocidades de 2 a 5cm/año (medidas mediante Sistemas de Posicionamiento Global o GPS).

Existen 15 placas tectónicas principales sobre la superficie terrestre que puedes ver en la siguiente imagen junto con sus movimientos relativos:

 

 

Las placas tectónicas se pueden desplazar porque la litosfera tiene una menor densidad que la astenósfera, que es la capa que se encuentra inmediatamente por debajo de la litosfera, y las placas se mueven sobre ella como una cinta transportadora. 

 

 

Las placas interactúan unas con otras en sus fronteras:

 

- En algunos límites, la placa va desapareciendo en el manto, y estos bordes se llaman convergentes de subducción.

 

- En otros límites, se va creando superficie nueva de placa y estos bordes se llaman divergentes o dorsales oceánicas.

 

 

- Por último, hay otros límites llamados transformantes, donde bordes de las placas se deslizan una con respecto a la otra a lo largo de una falla de transformación, sin producir ni destruir litosfera.


Pero, ¿porqué se mueven las placas tectónicas?

El origen del movimiento de las placas está en unas corrientes de materiales que suceden en el manto, entre la litosfera, astenosfera y la mesosfera. Estas corrientes se denominan de convección y se producen por diferencias de temperatura y densidad de los materiales. Los más calientes pesan menos y ascienden y los materiales más fríos, son más densos, pesados y descienden.

 

En las zonas profundas, el manto hace contacto con el núcleo, el calor es muy intenso, por eso grandes masas de roca se funden parcialmente y al ser más ligeras ascienden lentamente por el manto, produciendo unas corrientes ascendentes de materiales calientes. Algunos de ellos alcanzan la litosfera, la atraviesan y contribuyen a la fragmentación de los continentes.

En cambio, en la corteza terrestre, en las fosas oceánicas, grandes fragmentos de litosfera oceánica fría se hunden en el manto, originando por tanto unas corrientes descendentes, que llegan hasta la base del manto.

Las corrientes ascendentes y descendentes del manto podrían explicar el movimiento de las placas, al actuar como una especie de "rodillo" que las moviera.

 

Durante la era mesozoica, la Tierra no era como la conocemos hoy en día…

Se sabe que al comienzo de la era mesozoica casi toda la masa de tierra estaba concentrada en un único súpercontinente llamado Pangea, y que fue a lo largo de los periodos jurásico y cretácico que Pangea se fragmentó y se fueron formando los continentes actuales.

Triásico

En el Triásico, cuando aparecieron los dinosaurios, los continentes estaban unidos en un único supercontinente:

¡¡¡Pangea!!! Y rodeado por un único mar, Panthalassa


Jurásico

Durante este periodo, el supercontinente Pangea se dividió en dos: Laurasia y Gondwana  separados por un mar, el mar de Tetis.


Cretácico

En el periodo cretácico, Laurasia y Gondwana se fueron separando y formando los continentes actuales aunque en posiciones y formas diferentes. 


Como veis los dinosaurios habitaron una Tierra muy diferente a la que hoy en día conocemos. Durante los millones de años que la dominaron, la Tierra fue moviéndose poco a poco bajo sus pies hasta dividirse y formar los continentes actuales. 

Pero, ¡sabías que la Tierra sigue moviéndose hoy día bajo tus pies a una velocidad de hasta 5cm al año!

 

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Créditos de imágenes y texto:

Maps were courtesy of the U.S. Geological Survey (www.usgs.org).

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De USGS - USGS, Dominio público, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=4500165

https://es.wikipedia.org/wiki/Tect%C3%B3nica_de_placas

 

 

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